Scoperta la formula che spiega come i cibi processati danno dipendenza

Redazione

(Ecco perché non possiamo fare a meno delle patatine)

Secondo una pubblicazione peer-reviewed apparsa sull’edizione speciale del 10 ottobre scorso del British Medical Journal, alcuni ricercatori hanno identificato la possibilità che alcuni alimenti ultra-processati possano dare dipendenza, o meglio, portare ad un consumo eccessivo e poco salutare.

Ricerca nutrizionale di rilevanza clinica

La ricerca, guidata dal professore di psicologia Ashley Gearhardt dell’università del Michigan, ha rilevato una spiegazione coerente per la validità e la rilevanza clinica della dipendenza alimentare. L’analisi, pubblicata su Food For Thought (https://www.bmj.com/food4thought23), rivela che il 14% degli adulti e il 12% dei bambini in 36 paesi diversi manifestano comportamenti indicativi di dipendenza da alimenti ultra-processati. La ricerca sottolinea l’importanza di considerare le differenze geografiche e socio-economiche in questa sfida sanitaria globale.

Identificazione dei fattori di dipendenza

Gli scienziati sostengono che non tutti gli alimenti hanno il potenziale di dipendenza. Alcuni alimenti, come frutta e pesce, forniscono energia in modo equilibrato, mentre gli alimenti ultra-processati, ricchi di carboidrati raffinati e grassi aggiunti, possono soddisfare i criteri per la diagnosi del disturbo da uso di sostanze. Il segreto risiederebbe proprio nel rapporto carboidrati/grassi, i ricercatori hanno fatto l’esempio di una mela, un salmone e una barretta di cioccolato. La mela ha un rapporto carboidrati/grassi di circa 1-a-0, mentre il salmone ha un rapporto di 0-a-1. Al contrario, la barretta di cioccolato ha un rapporto carboidrati/grassi di 1–1, sarebbe questa proporzione ad aumentare il potenziale di dipendenza di un alimento.

Mentre le persone possono smettere di fumare, bere o giocare d’azzardo, non possono smettere di mangiare, ha detto la coautrice Alexandra Difeliceantonio, assistente professore al Fralin Biomedical Research Institute. La sfida, e la domanda aperta e controversa, è definire quali alimenti hanno il maggior potenziale di dipendenza e perché.

Implicazioni per la salute pubblica

La ricerca sottolinea che riconoscere alcuni alimenti come fonti potenziali di dipendenza potrebbe aprire nuovi approcci nel campo della giustizia sociale, dell’assistenza clinica e delle politiche pubbliche. Esempi di politiche di successo vengono citati, come tasse, etichettatura e commercializzazione, e riduzione del rischio, adottate in Cile e in Messico, che sono associate a una riduzione dell’apporto calorico e all’acquisto di alimenti meno nocivi. Nel Regno Unito, un programma di riduzione del sale ha portato a una diminuzione dei decessi per ictus e malattia coronarica.

I comportamenti associati al consumo di alimenti altamente processati, caratterizzati dalla presenza di carboidrati raffinati e grassi aggiunti, possono rispecchiare i criteri diagnostici del disturbo da uso di sostanze in alcuni individui. Questi comportamenti comprendono una minore capacità di controllare l’assunzione, intensi desideri, sintomi di astinenza e la persistenza nell’utilizzo nonostante le conseguenze, quali obesità, disturbi da alimentazione incontrollata e una peggior qualità di vita fisica e mentale.

Attraverso l’analisi di 281 studi provenienti da 36 paesi, i ricercatori hanno identificato che il 14% degli adulti e il 12% dei bambini manifesta segni di dipendenza da alimenti altamente processati. In alcuni paesi, questi alimenti costituiscono una fonte essenziale di calorie. Inoltre, all’interno delle nazioni ad alto reddito, la presenza di deserti alimentari e altri fattori può ostacolare l’accesso a cibi poco elaborati. È stato osservato che le persone che affrontano insicurezze alimentari sono più inclini a sviluppare dipendenza da alimenti altamente processati, accentuando l’importanza di un approccio differenziato basato su contesti socio-economici specifici.

La ricerca conclude con un appello per ulteriori studi in diverse aree, tra cui le caratteristiche complesse degli alimenti ultra-processati, la definizione chiara di quali alimenti possano essere considerati causa di dipendenza e le differenze tra paesi e comunità. Si sollecitano inoltre linee guida cliniche per prevenire, trattare e gestire la dipendenza da alimenti ultra-processati, sottolineando l’importanza di affrontare una sfida sanitaria che coinvolge il 58% delle calorie consumate negli Stati Uniti.

Questa ricerca internazionale apre nuovi orizzonti nel campo della nutrizione, sottolineando la necessità di considerare gli alimenti ultra-processati non solo come opzioni dietetiche, ma anche come possibili fonti di dipendenza che richiedono attenzione da parte della comunità scientifica e delle politiche pubbliche.

Una recente analisi condotta su due revisioni sistematiche, coinvolgendo 281 studi provenienti da 36 paesi diversi, ha illuminato la sorprendente prevalenza della dipendenza alimentare. Questa indagine, utilizzando il criterio YFAS, ha evidenziato che la dipendenza alimentare colpisce il 14% degli adulti e il 12% dei bambini, numeri comparabili a quelli osservati per altre sostanze legali negli adulti, come alcol e tabacco. Tuttavia, ciò che emerge come senza precedenti è il livello di dipendenza alimentare nei bambini.

Dipendenza alimentare: una visione dettagliata

In particolare, nelle popolazioni con diagnosi cliniche definite, l’analisi ha rivelato percentuali significative di dipendenza alimentare, raggiungendo il 32% nelle persone obese che hanno subito chirurgia bariatrica e oltre il 50% in coloro con disturbo da alimentazione incontrollata. L’utilizzo del criterio YFAS ha inoltre permesso di collegare la dipendenza alimentare a meccanismi fondamentali, come la disfunzione neurale correlata alla ricompensa, l’impulsività e la disregolazione emotiva. Questa correlazione si traduce in una salute fisica e mentale più scarsa e una minore qualità della vita. (https://www.bmj.com/content/383/BMJ-2023-075354)

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